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¿Existe el instinto maternal?

Los científicos localizan el origen de este comportamiento en el cerebro de las ratonas, ¿un prejuicio neurocientífico? En un contexto que debate el aborto legal en Argentina y el mundo, universalizar el instinto maternal como una respuesta neuronal básica de todas las mujeres es peligroso.

El instinto maternal, el vínculo afectivo que se establece entre la madre y el bebé y que supuestamente impulsa una serie de conductas de protección y cuidado, ¿tiene un origen biológico? Para la neurociencia, se localiza en un grupo específico de neuronas, encargadas de fabricar dopamina, un neurotransmisor relacionado con el sentimiento de satisfacción, que se activan para fomentar comportamientos de cuidado y protección en la madre.

Investigadores de la Escuela de Medicina de la Universidad de Nueva York observaron dónde se genera este comportamiento en el cerebro (al menos de ratones). Activando el debate sobre si el instinto maternal es realmente un instinto y tiene por tanto un origen biológico o, por el contrario, se trata de una construcción social. Los resultados siguen siendo polémicos. Puesto que, aunque tanto los ratones machos como las hembras cambian su accionar frente a la cría para protegerla de peligros, el recorte del estudio sólo midió el comportamiento de las ratonas, reforzando así los estereotipos de género.

En un contexto que debate el aborto legal en Argentina y el mundo, universalizar el instinto maternal como una respuesta neuronal básica de todas las mujeres es peligroso, puesto que tal vez tienda a encasillar a aquellas que se salen por fuera de la norma "instintiva" de la especie, en una patologización sin sentido.

“El comportamiento maternal es esencial para la supervivencia de las crías. Es simplemente increíble lo que las madres están dispuestas a hacer para proteger y cuidar”, dice la investigadora Dayu Lin del Instituto de Neurociencia del Langone Health de la Universidad de Nueva York.

¿Y el instinto "paterno"? También tendría un origen bioquímico, pero el estudio no focaliza ahí: los ratones macho también activarían un comportamiento distinto frente a la procreación, pero esto último fue dejado de lado, para una segunda etapa de la investigación (¿será por cierto prejuicio asentado en las definiciones culturales sobre dónde recaen las tareas de cuidado?).

La dopamina interviene en el proceso del instinto maternal, según este experimento.
La dopamina interviene en el proceso del instinto maternal, según este experimento.

“Es bastante increíble -considera Lin-. Los ratones machos normalmente matan a los cachorros. Pero después de aparearse y cuando hembra pare, dejan de hacerlo y muestran un comportamiento de cuidado de las crías. Eso ocurre incluso si los machos están separados de las hembras antes de que nazcan los ratoncitos. Por tanto, será interesante ver si los cambios en estas células cerebrales son también relevantes para este cambio de comportamiento”.

Para llegar a estas conclusiones, monitorearon la actividad cerebral de docenas de ratonas mientras interactuaban con sus crías. Se centraron en ver qué ocurría en una región concreta del cerebro, llamada área preóptica del hipotálamo. Cada vez que los ratoncitos se alejaban, la ratona los localizaba y las llevaba de vuelta al nido. Durante esa acción, vieron los científicos, unas células nerviosas localizadas en esa área, llamadas MPOA Esr1, estaban muy activas y se desactivaban cuando las crías volvían a estar junto a la madre.

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